vFlash Deepdive

Que tal gente, continuando con los artículos sobre lo nuevo que nos trajo VMworld (muchas cosas además de vSphere) es turno de meternos de lleno a lo que nos ofrece VMware con vFlash. Esta nueva funcionalidad nos permite acelerar operaciones de lectura a nivel de VMDK de máquina virtual, por lo cual dependiendo del caso de uso y tipo de aplicación puede ser de bastante interesante.

Debemos comenzar por definir algunos términos que estaremos manejando en el articulo:

  • Memoria Flash – este tipo de memoria no es volátil (a diferencia de la memoria RAM) y es de tipo electrónica por lo que no maneja ninguna parte móvil se tienen dos tipos principales de memoria flash, NOR y NAND siendo la última la mas común y utilizada ampliamente hoy en día.
  • SSDs – Tomando un fragmento de mi articulo “vSAN Deepdive” :

    “Solid State Drive”, este tipo de disco a diferencia del tradicional o mecánico no tiene partes móviles lo que permite tener tiempos de acceso mucho mas rápidos y menor latencia. Si lo comparamos con una memoria USB estos dos comparten algo en común, el hecho que ambos almacenan información en memoria flash, claramente los discos de estado solido tienen una estructura semejante a un disco tradicional y son mucho mas sofisticados que una simple memoria USB. La  cantidad de IOPS en un SSD se encuentra en el orden de los miles y a diferencia de un disco mecánico estos son mucho mejores en operaciones de lectura que en escritura, esto debido a que no se puede sobre escribir información sin que se ejecute un proceso llamado “garbage collection” lo que permite la escritura en esa ubicación cosa que no sucede en un disco mecánico de cualquier manera generalmente tienen mejor rendimiento que los discos mecánicos. Existen distintos tipos de SSDs, tenemos SSDs con interfaz SATA, SAS o tarjetas PCIe que contienen SSD o memoria Flash para poder acelerar operaciones de I/O a nivel del servidor. Cabe destacar que este pequeño intro a los SSDs no es tantito la vista completa de como trabaja un SSD, recuerden investigar mas sobre el tema.

  • Cache –el cache es memoria designada específicamente para la aceleración y almacenamiento temporal de operaciones de I/O, puede ser memoria RAM o disco (SSD) (hablando de operaciones a nivel de almacenamiento, claramente el término cache tiene distintos usos), en el caso de vFlash nos apoya a poder acelerar operaciones de lectura unicamente, esto debido a que se trata de cache “write through” por lo que no puede reducir los tiempos de respuesta en escritura como lo haría el cache de tipo “writeback”. vFlash en el espacio designado almacena los bloques de información que son accedidos con mayor intensidad, permitiendo así servir a las operaciones de lectura desde cache lo cual evita una consulta de estos bloques en el almacenamiento o backend (donde se encuentran los discos). Para tener una mejor idea de como trabaja el cache a nivel de almacenamiento (desde una perspectiva general y no especifica para algún fabricante) les recomiendo leer mi articulo “EMCISA – Intelligent Storage System”.
  • VFFS se trata de un sistema de archivos que deriva del afamado VMFS, en este caso VFFS esta pensado para agrupar todos los discos de estado solido SSD como una única entidad o grupo de recursos y optimizado para poder trabajar con este tipo de disco.

¿Que es vFlash?

Lo se, bastantes términos e introducción pero debemos sentar las bases para poder platicar de manera mas profunda sobre la funcionalidad… vFlash es una solución 100% basada en el hipervisor, es decir, existe como parte del core del hipervisor (ESXi) por lo que no depende de ningún appliance virtual u otro enfoque, nos permite acelerar operaciones de lecturas a nivel de VMDK de VM a través de SSDs locales que hacen las veces de cache y sin necesidad que estos sean exactamente iguales en cuanto a modelo, tamaños y demás. El administrador de la infraestructura deberá configurar el pool de recursos de vFlash (que estará construyendo el sistema de archivos VFFS) a partir de discos de estado solido conectados directamente a los servidores ESXi, esto lo podemos notar en la siguiente imagen:

SSDVFFS Aquí podemos notar que en mi laboratorio seleccione un SSD de 55GB (en realidad son 60GB) para ser formar parte de VFFS, una vez que dejamos listo el o los distintos discos de estado solido que conformaran nuestro pool de recursos solo es cuestión de repartir de manera individual este espacio disponible para cada VMDK de VM, es importante saber que nosotros tenemos la opción incluso de solo acelerar un disco de una VM que tenga mas discos o VMDKs esto nos da la posibilidad de tener un control mucho mas granular en la entrega de este cache basándonos en el perfil de I/O que presenta nuestras VMs. Una herramienta que nos puede ayudar en poder conocer que perfil de I/O manejan nuestras VMs es el ya confiable y ampliamente utilzado vscsiStats donde podemos conocer todo tipo de información como el tamaño de operaciones, latencia,entre otras, aquí les dejo algunos artículos de mi blog donde pueden leer mas sobre vscsiStats:

VCAP – Sección 3 – utilizar herramientas avanzadas para el monitoreo de performance

VCAP – Sección 6 – Troubleshooting de almacenamiento

Paso-a-paso – vscsiStats

Es importante conocer el patrón de I/O que presentan nuestras VMs debido a que en la configuración de vFlash a nivel de VDMK definiremos tamaño del cache y bloque del mismo (lo mejor es que sea el mismo que el utilizado por la aplicación/servicio):

vFlashconf

En cuanto a requerimientos para poder habilitar este cache a nivel del VMDK de nuestras VMs solo tenemos los siguientes:

  • VM compatibility (Hardware virtual) versión 10
  • SSD local en el host ESXi

La configuración de esta funcionalidad es únicamente a través del vSphere Web client, al igual que todas las funcionalidades nuevas que se han ido agregando a vSphere solo están y estarán disponibles desde el cliente basado en web. Una vez configurado el cache este es transparente para la VM pero tiene ciertas consideraciones de diseño que estaremos revisando más adelante.

Arquitectura

vFlash introdujo algunos nuevos componentes a ESXi y de igual manera al stack de I/O de la VM (solo en caso del VMDK que esta habilitado con vFlash) se tienen dos componentes nuevos:

  • vFlash infrastructure – aquí tenemos la librería (vFlashlib) con la cual trabaja el vmx para poder interactuar con el cache, de igual manera se encuentra un módulo de hipervisor interesante llamado FDS (File System Switch)  que esta colocado entre el adaptador vSCSI de la VM y el módulo de cache del hipervisor que permite la abstracción de los distintos SSDs que constituyen el pool de recursos de tal manera que se tiene una interacción común aún teniendo distintos dispositivos y por último tenemos el sistema de archivos VFFS como parte de este “vFlash infrastructure”
  • vFlash cache module – módulo del hipervisor encargado de manejar el cache y la interacción con el VFFS, este cache es transparente para VMs y aplicaciones.

El flujo  de información se vería mas o menos de esta manera:

flujovflashCada vez que se enciende una VM se crea su cache, es decir, este no es persistente a reincios y demás, vFlashlib lo crea una vez que el proceso de VM (VMM) comienza, el pool de recursos que a su vez construye el sistema de archivos VFFS es un sistema de archivos que existe a todo momento e incluso tiene un punto de montaje en /vmfs/devices/vflash/.

Interoperabilidad

En el momento que consideramos integrar vFlash en nuestros diseños de infraestructura la primera pregunta sería ¿Como afecta y/o como trabaja con otras funcionalidades como HA, vMotion,DRS, etc?, vamos a revisar cada una de las funcionalidades mas relevantes de vSphere:

  • vMotion, Storage vMotion y XvMotion (enhanced vMotion) todas estas operaciones son soportadas, nosotros como administradores decidiremos si es que queremos migrar el cache o recrearlo en el host destino, para el caso en especifico de Storage vMotion no tiene impacto esto debido a que no migramos de host. Claramente la decisión de migrar o no el cache impactara en la carga que se tendrá a nivel de red y el tiempo de migración debido a que se deberá copiar el cache en uso y si tomamos la decisión de migrar la VM sin su cache se tendrá un impacto en el rendimiento debido a que el cache será reconstruido con el tiempo (se deberá esperar tiempo para que se tenga información “caliente” en el cache”. Podemos ver en la imagen la migración con vFlash activado:

opcionesmigracionvflash

  • HA claramente en el momento de tener un evento de failover al reiniciarse de manera forzosa la VM en otro servidor del cluster el cache no viaja con ella y deberá ser reconstruido. Acá entra una decisión importante en cuanto a diseño se refiere y es el control de admisión, es decir, si tenemos nuestros SSDs 100% utilizados en cada host o no existen recursos suficientes de vFlash en el momento de requerir un reinicio de VM por un evento de HA esta simplemente no se reiniciará en otro host, por lo que debemos considerar cierto espacio libre en nuestros SSDs para eventos de HA.
  • DRS – DRS funciona sin ningún problema con vFlash, en este caso estará ocupado XvMotion para migrar la VM y copiar a la vez el cache. Aquí entramos a una consideración de diseño similar al caso de HA, y básicamente es que DRS al estar realizando el análisis del cluster para poder determinar recomendaciones y así realizar migraciones para el balanceo del cluster (dependiendo claramente de el nivel de automatización) sino encuentra los recursos suficientes de manera “continua” o en un mismo host (no fragmentados entre todo el cluster las VMs no serán candidatas a poderse migrar ya que no se puede satisfacer la cantidad de vFlash entregado.

Consideraciones extra

Acá podemos encontrar algunas consideraciones y limites de vFlash en esta versión:

  • El tamaño máximo de SSD soportado es de 4TB
  • Se soportan hasta 8 SSDs por VFFS lo cual nos da un total de 32TB para VFFS
  • Solo se soporta un VFFS por host ESXi
  • Se tiene un máximo de 400GB de cache por VM con un tamaño mínimo de bloque de 1KB hasta 1024KB
  • No se soporta SSDs compartidos (solo una partición)
  • No se soporta SSDs remotos
  • No se soporta FT
  • No se puede compartir un SSD entre vSAN y vFlash

Casos de uso

Podemos ver que esta versión inicial de vFlash puede cubrir ciertos requerimientos de aplicaciones, en general aplicaciones con muchas lecturas. vFlash nos permite agregar mayor cantidad de aplicaciones críticas, pero un caso de uso que a mi me llama mucho la atención es VDI, y ¿Porque VDI? pues es simple, podemos descargar bastantes operaciones de I/O (lecturas) del almacenamiento y que estas sean servidas a partir del mismo SSD local (mejorando drásticamente el rendimiento de dichas operaciones) esto se vería bastante claro en la carga que recibe la replica si estuviéramos hablando de horizon view.  En este punto Horizon View 5.2 no esta soportado para  vFlash, aunque técnicamente no tendría problema para funcionar esto no será soportado oficialmente por servicios de soporte VMware (Global Support Services, GSS).

Conclusión

vFlash nos permite reducir la carga a nivel de nuestro almacenamiento centralizado (sería bueno incluso hablar de vSAN :D) a través de disco “barato” porque al final del día es mas costoso adquirir mayor cantidad de IOPS a nivel de una SAN/NAS que entregándolos a partir de disco SSD local. Existen distintas soluciones allá afuera que ofrecen este tipo de funcionalidades con otras ventajas, como por ejemplo, PernixData FVP y Proximal Data AutoCache

Estén atentos a mis siguientes artículos, donde estaré cubriendo el monitoreo de vFlash, a través de linea de comando y de los distintos indicadores de rendimiento que fueron agregados a nivel de vCenter.

De igual manera les recomiendo leer los links que estaré actualizando en este articulo sobre vFlash:

FAQs por Duncan Epping (Yellow Bricks) Frequently asked questions about vSphere Flash Read Cache

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